Una persona su 25 ha una sinestesia, in cui un’esperienza che coinvolge un senso è associata alla percezione in un altro senso, ad esempio, vedere i colori quando si ascolta la musica.

Ora, i ricercatori del Max Planck Institute for Psycholinguistics e dell’Università di Cambridge riportano indizi sulle origini biologiche di tali variazioni nella percezione umana.

Hanno studiato le famiglie con la sinestesia e descrivono i cambiamenti genetici che potrebbero contribuire alle loro differenze nell’esperienza sensoriale.

Alcune persone con la sinestesia possono vedere i suoni, mentre altri possono assaggiarli o sentirli come forme.

Questo genere di dialoghi sensoriali si presenta in molte forme e si sviluppa durante la prima infanzia.

È noto da più di un secolo che la sinestesia scorre nelle famiglie, dando un forte suggerimento che i fattori ereditari sono importanti.

“L’imaging cerebrale degli adulti con sinestesia suggerisce che i loro circuiti sono cablati in modo leggermente diverso rispetto alle persone che non fanno queste associazioni sensoriali extra.

Quello che ancora non sappiamo è come queste differenze si sviluppino “, ha detto la dottoressa Amanda Tilot, genetista al Max Planck Institute for Psycholinguistics. “Sospettiamo che alcune delle risposte siano nella composizione genetica delle persone”.

Una finestra genetica nell’esperienza sensoriale

Oggi, in un rapporto pubblicato sulla rivista Proceedings of the National Academy of Sciences, gli scienziati dell’Istituto Max Planck per la psicolinguistica e l’Università di Cambridge riportano nuovi indizi genetici che potrebbero aiutare a spiegare la biologia della sinestesia.

I ricercatori hanno analizzato attentamente il DNA di tre famiglie in cui più membri, attraverso diverse generazioni, sperimentano il colore quando ascoltano i suoni.

Il team ha approfittato dei progressi nel sequenziamento del genoma, consentendo loro di identificare varianti genetiche nelle famiglie di sinestesia e tracciare il modo in cui sono stati trasmessi da una generazione all’altra.

In particolare, hanno focalizzato l’attenzione su rari cambiamenti del DNA che hanno alterato il modo in cui i geni codificano per le proteine, e che corrispondevano perfettamente all’eredità della sinestesia in ciascuna delle tre famiglie.

Mentre le varianti di DNA evidenziate differivano tra le tre famiglie, è emerso un tema comune per collegarle: un arricchimento per i geni coinvolti nell’assonogenesi e nella migrazione cellulare.

L’assonogenesi è un processo chiave che consente alle cellule cerebrali di collegarsi ai loro partner corretti.

Combinare le famiglie per scoprire i processi biologici

Il professor Simon Fisher, direttore del Max Planck Institute, che ha guidato la ricerca, ha dichiarato: “Sapevamo da precedenti studi del team di Cambridge che nessun singolo gene può spiegare questo tratto intrigante; anche le famiglie che sperimentano la stessa forma di sinestesia potrebbero differire in termini di specifiche spiegazioni genetiche “, ha detto Fisher.

“La nostra speranza era che i dati sul DNA potessero indicare processi biologici condivisi come candidati per il coinvolgimento nella sinestesia”.

Il professor Simon Baron-Cohen, direttore del Centro di ricerca sull’autismo dell’Università di Cambridge, ha commentato: “Questa ricerca sta rivelando come la variazione genetica possa modificare le nostre esperienze sensoriali, potenzialmente attraverso una connettività alterata nel cervello. La sinestesia è un chiaro esempio di neurodiversità che dovremmo rispettare e celebrare “.

Alla ricerca di sinesteti

Per capire meglio questi risultati, il team sta cercando nuove famiglie e individui per unirsi al loro studio. Per saperne di più sulla loro ricerca e fare un breve test per scoprire se si verifica una forma comune di sinestesia, andare a http://www.mpi.nl/synaesthesia.

Ulteriori informazioni: Amanda K. Tilot el al., “Le varianti rare dei geni di axonogenesis collegano tre famiglie con sinestesia del suono-colore,” PNAS (2018). www.pnas.org/cgi/doi/10.1073/pnas.1715492115

Riferimento alla rivista: Atti della National Academy of Sciences search e ulteriori informazioni forniti da Max Planck Society

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