È un dato di fatto, per forme di vita grandi e piccole, le capacità mentali diminuiscono con l’età.

Ora i ricercatori dell’UC San Francisco hanno identificato l’accumulo di una sostanza chimica del cervello come causa principale dell’apprendimento legato all’età e di problemi di memoria.

Controllando i livelli di questa sostanza chimica nel verme C. elegans, potrebbero ritardare e persino invertire il declino della vecchiaia.

Per C. elegans, un piccolo verme che vive solo circa due settimane, la vecchiaia e i suoi handicap arrivano velocemente – il che li rende un modello conveniente per studiare l’invecchiamento.

Un worm di sette giorni ha solo il 5% della capacità di apprendimento di un worm di un giorno.

“Guardi una persona, una mosca, un topo e un verme.

Sembrano tutti molto diversi l’uno dall’altro, ovviamente.

Ma la cosa sorprendente è che gli elementi costitutivi di base si rivelano gli stessi “, ha detto Kaveh Ashrafi, Ph.D., professore di fisiologia e membro dell’UCSF Weill Institute for Neurosciences, che ha guidato la nuova ricerca.

Sia in C. elegans che in esseri umani, l’acido chinurenico chimico (KYNA) si accumula con l’età.

Man mano che si accumula, KYNA interferisce con l’attività del glutammato, una sostanza chimica del cervello essenziale per l’apprendimento e la memoria.

Nell’uomo, è stato precedentemente collegato a disturbi neurodegenerativi, tra cui l’Alzheimer e il morbo di Parkinson.

Nello studio pubblicato il 31 gennaio 2018, in Genes and Development, i ricercatori hanno esaminato l’effetto di KYNA sulla capacità dei vermi di apprendere un’associazione tra un odore neutro e il cibo.

I ricercatori hanno scoperto che, mantenendo bassi i livelli di KYNA nella vita del verme, potevano prevenire l’insorgere del declino legato all’età – i vermi continuavano ad apprendere.

Nei vermi più vecchi già compromessi, l’abbassamento dei livelli di KYNA potrebbe contrastare le menomazioni – aumentando la speranza che gli interventi più tardi nella vita possano essere efficaci nell’invertire il declino neurologico.

La ragione per cui KYNA aumenta con l’età è ancora un mistero, ma il nuovo studio offre un accenno intrigante, collegando l’accumulo di KYNA nei vermi invecchiati a livelli elevati di insulina, un ormone che controlla la glicemia sia nei vermi che nell’uomo.

Al contrario, precedenti esperimenti condotti dalla squadra di Ashrafi avevano scoperto che il digiuno, che era legato alla longevità, riduceva i livelli di KYNA nei vermi e migliorava l’apprendimento e la memoria.

Ashrafi pensa che KYNA sia il fulcro attraverso il quale il digiuno rende il cervello più bravo nell’apprendimento, mentre l’invecchiamento lo rende peggiore.

“Questi sono due lati della stessa medaglia”, ha detto.

Maggiori informazioni: Mihir Vohra et al. L’accumulo di acido kinurenico è alla base dei problemi di apprendimento e di memoria associati all’invecchiamento, Genes & Development (2018). DOI: 10.1101 / gad.307918.117
Riferimento alla rivista: Genes & Development

Fornito da: University of California, San Francisco

CategoryCure, Patologie, Salute

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