Tra visioni, suoni, odori e altri sensi, il cervello è inondato di stimoli su una base momento per momento. Come può ordinare  il flusso di informazioni per decidere cosa è importante e cosa può essere relegato in secondo piano?

Parte della risposta, afferma Catherine Dulac, professore di Higgins di biologia molecolare e cellulare, potrebbe trovarsi con l’ossitocina.

Anche se popolarmente conosciuto come “l’ormone dell’amore”, Dulac e un team di ricercatori hanno trovato prove che l’ossitocina svolge effettivamente un ruolo cruciale nell’aiutare il cervello a elaborare un’ampia gamma di segnali sociali. Lo studio è descritto in un documento del 12 dicembre pubblicato su eLife.

Lo studio, ha detto Dulac, suggerisce che l’ossitocina agisce come un modulatore nel cervello, alzando il volume di alcuni stimoli mentre abbassa gli altri, aiutando il cervello a dare un senso alla raffica di informazioni che riceve da un momento all’altro.

Nell’indagare il ruolo dell’ossitocina nell’elaborare i segnali sociali, Dulac e colleghi hanno iniziato con un comportamento spesso osservato: la preferenza per i topi maschi per interagire con le femmine.

Gli studi hanno dimostrato che questo comportamento non è solo sociale – è in realtà cablato nel cervello dei topi maschi.

Quando i topi maschi sono esposti ai segnali dei feromoni delle femmine, Dulac e colleghi hanno trovato, i neuroni nella loro amigdala mediale hanno mostrato un aumento dei livelli di attivazione.

Quando gli stessi topi venivano esposti a feromoni di altri maschi, quegli stessi neuroni mostravano una stimolazione relativamente piccola.

Armati di questi dati, Dulac e colleghi hanno preso di mira il gene responsabile della produzione di ossitocina – che era noto per essere coinvolto in interazioni sociali che vanno dal legame bambino / genitore alla monogamia in alcuni roditori.

Usando strumenti genetici, i ricercatori hanno spento il gene e sono rimasti sorpresi nello scoprire che la preferenza di entrambi i maschi per l’interazione con le femmine e il segnale neurale nell’amigdala erano scomparsi.

“Questa è una molecola coinvolta nell’elaborazione dei segnali sociali”, ha detto Dulac.

“Abbiamo anche mostrato, usando la farmacologia e la genetica, che l’effetto si verifica su base momento per momento.

“Quello che stiamo cercando di fare è comprendere la logica delle interazioni sociali in una particolare specie”, ha detto.

“Ciò che questo studio dice è, per questo particolare tipo di interazione sociale, l’ossitocina gioca un ruolo, e quel ruolo è sia a livello del cervello che del comportamento”.

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Un paradigma di preferenza per i chemostimoli e tracce rappresentative di Oxt + / + e Oxt – / – topi maschili.image è attribuito a Dulac et al./eLife.

Capire l’ossitocina – e le molecole come questa – potrebbe far luce su una serie di disturbi cerebrali.

Con la comprensione di come vari neurotrasmettitori funzionano per amplificare o silenziare certi stimoli, ha detto Dulac, i ricercatori possono ottenere nuove informazioni su come trattare tutto dalla depressione, che è spesso caratterizzata da una mancanza di interesse nelle interazioni sociali, all’autismo, che è pensato essere connessi all’incapacità di selezionare gli stimoli sociali e sensoriali.

In definitiva, ha detto Dulac, lo studio offre un piccolo assaggio di quello che potrebbe essere un sistema più ampio di molecole che agiscono come modulatori nel cervello, trasformando determinati stimoli verso l’alto o verso il basso a seconda della situazione.

“Ci possono essere molti regolatori diversi”, ha detto Dulac.

“L’ossitocina potrebbe essere uno di un intero regno dei modulatori, ognuno dei quali è importante in una circostanza particolare.

Ciò conferisce quindi all’animale una grande dose di plasticità in termini di coinvolgimento in un particolare comportamento, quindi non è il caso che ogni volta che l’animale incontra uno stimolo particolare, reagisce esattamente allo stesso modo. A seconda dello stato del cervello e del rilascio di questi neurotrasmettitori, l’animale può aumentare il suo comportamento verso lo stimolo o ignorarlo. “

INFORMAZIONI SU QUESTO ARTICOLO DI RICERCA NEUROSCIENZA
Fonte: Harvard
Fonte immagine: Dulac et al./eLife.
Ricerca originale: la ricerca sull’accesso completo per “La segnalazione dell’ossitocina nell’amigdala mediale è richiesta per la discriminazione sessuale dei segnali sociali” di Shenqin Yao, Joseph Bergan, Anne Lanjuin e Catherine Dulac in eLife. Pubblicato online il 12 dicembre 2017 doi: 10.7554 / eLife.31373

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